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Cameroonian Bloggers ‘Are the Future, and We Are Writing That Future Now’

Florian Ngimbis recevant le prix du jeune ecrivain francopone 2008 - photo avec la permission de l'auteur

Florian Ngimbis receiving the Young Francophone Writer Award in 2008. Photo courtesy of Florian Ngimbis

Although the Cameroonian blogosphere is not so well known, it is certainly a source of crucial information about Cameroon, especially during this current period of uncertainty that has seen a minister arrested and kidnappings rise.

Dibussi Tande talked with Florian Ngimbis, president of the Cameroonian Bloggers Association (CBA) and winner of the Best Francophone Blog award during the 2012 Best of the Blogs Awards (the BOBs), to assess the state of the local blogosphere and particularly bilingualism in Cameroon.

Global Voices (GV): For starters, can you describe your blog Kamer kongossa [fr]?

Florian Ngimbis (FN): Kamer kongossa est un blog que j’ai ouvert en 2008. Il s’agit de textes courts, écrits de façon imagée et humoristique qui tout en me mettant en scène dans des histoires plus ou moins hilarantes, jette un regard critique sur la société dans laquelle je vis.

Florian Ngimbis (FN): Kamer kongossa is a blog that I launched in 2008. It consists of short articles written in a colorful and humorous manner, in which I find myself in more or less hilarious situations while taking a critical look at the society I live in.

GV: Kamer kongossa is one of the most popular blogs on the Francophone African web today. What is the secret to your success?

 FN:  Si succès il y a, je dirais qu’il est dû au fait que je n’invente rien. La plupart de mes histoires mettent en scène des gens, des situations que la majorité des camerounais ont vécu. Je fais juste un effort d’écriture pour rendre le tout concis et digeste, une grosse pincée d’humour et ça passe.

FN: My success, if any, is due to the fact that I don't make up anything. Most of my stories are about people and situations that a majority of Cameroonians can relate to. All I do is make the stories concise and palatable and spice them with a good dose of humor.

Florian Ngimbis. Photo courtesy Florian Ngimbis

Florian Ngimbis. Photo courtesy Florian Ngimbis

GV: Radio France International (RFI) describes you as a blogger who “depicts Cameroon with vitriol and humor,” while Deutsche Welle states that you write “acerbic columns” which denounce the regime in power in Cameroon. Do you consider yourself a socially and politically committed writer?

FN: Le niveau d’injustice a atteint un seuil critique dans ce pays, ne pas s’engager est impensable. Le degré de « vitriol » que je mets dans mes textes équivaut au degré d’amour que j’éprouve pour le Cameroun et à la rage que j’ai de le voir spolié par une bande de vautours, si la haine des vautours est synonyme d’engagement, alors oui, je suis engagé et mes textes sont autant de cailloux que je jette à la tête de ces maudits oiseaux.

FN: The level of social injustice has reached a critical level in this country. It would be unthinkable for me not to be an activist/writer. The level of “vitriol” in my writings is equal to the degree of love that I have for Cameroon and to the rage that I feel as I watch it being despoiled by a band of vultures. If the hatred for these vultures is synonymous with being a committed writer, then yes, I am committed and my writings are stones that I aim at the heads of these cursed birds.

GV: What are the origins and objectives of the newly established Cameroonian Bloggers Association (CBA) of which you are the president?

FN: Le CBC est un groupement de blogueurs qui décident de se mettre ensemble pour promouvoir l’activité du blogging à l’échelle nationale. Nous nous rencontrons fréquemment pour discuter des problèmes liés à la pratique du blogging et à l’environnement numérique au Cameroun.

FN: The CBA is a grouping of bloggers who have decided to come together to promote blogging at a national level. We meet frequently to discuss issues related to blogging and the digital environment in Cameroon.

GV: Some people think that creating an association of bloggers goes against the very essence of blogging and citizen journalism which are supposed to be free, informal and devoid of any institutionalization and hierarchy.

FN: Je le pense aussi et j’ai toujours exprimé ce point de vue lors de mes prises de parole. Mais la tendance au rassemblement était majoritaire. Ainsi, un à un les blogueurs des pays francophones ont basculé dans la mutualisation au sein d’associations. Je suis contre, mais je comprends que cette tendance soit liée au contexte. Au Cameroun en particulier, bloguer c’est une course de fond dans laquelle on est seul. Difficile de s’automotiver. Entre les coupures de courant, Internet au débit capricieux et toutes les difficultés de l’existence, le blogueur camerounais peine à exister et très souvent abandonne. En intégrant une association, il découvre qu’il n’est pas seul, bénéficie des conseils des autres, des formations que nous dispensons et surtout fait évoluer son contenu en se frottant aux autres. Beaucoup de blogueurs sont des porteurs de projets et leurs blogs ne sont que le prolongement de ces derniers. Nous mettons nos énergies en commun pour faire avancer ces projets.

Et puis le combat est aussi ailleurs, c’est mener une vraie action de lobbying pour faire baisser les prix et augmenter le niveau de qualité de la fourniture Internet dans notre pays. Pour cela des actions concertées s’imposent et ne trouvent leur sens que dans ce genre d’entité. Chaque blogueur est libre de son ton, de ses propos, de ses choix, le CBC est une association, pas un gouvernement.

FN: I think so too, and I have always expressed this point of view whenever I take the floor. However, the trend towards forming associations has been dominant. Thus, one after the other, bloggers in Francophone countries have moved towards syndication. I am against this but I understand that this trend is linked to the context. In Cameroon in particular, blogging is a long distance race in which the blogger is all alone. It is difficult to motivate oneself in such circumstances. Between power outages, temperamental Internet connections, along with all other difficulties in life, the Cameroonian blogger is usually abandoned. By joining an association, the blogger discovers that he is not alone; he benefits from the advice of others and from the training that we offer. He also improves his blog content by interacting with other bloggers. Many bloggers have personal projects and their blogs are merely extensions of these projects. We pool our resources to help move these projects forward.

In addition, the battle is also elsewhere. It is about lobbying to lower the cost and increase the quality of Internet service in our country. The concerted effort required to make this happen finds its meaning in an association such as ours. Each blogger is free in his tone, his words, and his choices; the CBA is an association, not a government.

GV: At the moment, the CBA is made up primarily of Francophone bloggers residing in Cameroon. Are you thinking of bringing the other two key components of the Cameroonian blogosphere – that is, Anglophone bloggers and bloggers living abroad (both Anglophone and Francophone) – into the CBA ?

FN: La langue n'est ni un facteur d'acceptation ou d'exclusion. Même si vous bloguez en Bassa’a, pourvu que vous soyez un blogueur camerounais, vous ferez parti de la communauté. Même si vous résidez en Cochinchine, c’est votre “camerounéité” qui nous intéresse. Le souci est que le CBC comme toutes les autres composantes de la prétendue Nation qu’est le Cameroun est en butte au cloisonnement de la société camerounaise. Le bilinguisme est d’essence coloniale et on nous l’a cédé en héritage lors des pseudo indépendances. Le bilinguisme au Cameroun ne consiste pas à parler deux langues, mais à avoir une société dans laquelle on parle soit l’une soit l’autre langue. Or la langue est le ciment qui lie les gens et peut se transformer en barrière lorsqu’il est mal conceptualisé. Du coup on a les anglophones d’un côté et les francophones de l’autre et il est hallucinant de voir à quelle point les deux groupes linguistiques sont étrangers l’un à l’autre et ne se mêlent presque jamais dans la réalisation de projets. Néanmoins nous nous battons ardemment pour changer cela et nous avons des blogueurs anglophones. Une grande action de lobbying est en cours en ce moment auprès de la diaspora et le profilage de la blogosphère CBC sera effectif d’ici quelques mois.

FN: Language is neither a factor for inclusion or exclusion. Even if you blog in Bassa'a, you will be part of the community as long as you're a Cameroonian blogger. Even if you live in Cochinchina, it is your “Cameroonianness” that interests us. The worry is that the CBC, like all other segments of the nation that Cameroon is supposed to be, is hindered by the compartmentalization of Cameroonian society. Bilingualism is essentially a colonial legacy which was handed down to us during our pseudo-independence. Bilingualism in Cameroon is not about being able to speak two languages, but about having a society in which we can speak one language or the other. Now, language is the glue that binds people together, however, it can be transformed into a barrier when it is ill conceived. As a result, we have Anglophones on one side and Francophones on the other, and it is astounding to see to how much both groups are strangers to each other, and practically never come together to carry out projects. Nonetheless, we are fighting ardently to change this, and we have Anglophone bloggers in our association. A major lobbying effort towards the Diaspora is ongoing and the restructuring of the CBA blogosphere will be complete in a few months.

GV: Does the CBA aim to become an actor on the national political scene and serve as a sentinel guarding against the regime in power? If not, why?

FN: Nous ne sommes pas un acteur politique, ni un parti. Certains d’entre nous bloguent sur les cheveux ou la cuisine !!! Mais effectivement certains blogueurs sont en passe de devenir de vrais leaders d’opinion ! Nous allons dans le sens du renforcement de leurs capacités. Nous aidons les activistes à monter leurs campagnes. Nous permettons aux blogueurs « menacés » d’avoir des cours de sécurité sur Internet. Nous n’obligeons pas les blogueurs à penser d’une certaine manière, mais si un blogueur lance une campagne pour protester contre l’accès restreint à l’eau courante à Yaoundé, en exposant sa campagne au CBC il est certain de pouvoir convaincre d’autres blogueurs de le suivre. Nous ne sommes pas un mouvement de pensée, mais nous favorisons l’émergence de leaders d’opinion, chacun dans son domaine.

FN: We are neither a political actor nor a political party. Some of our members blog about hair or cooking!!! Well, some of us are on the way to becoming true opinion leaders! We are helping them to improve their potential. We help activists carry out their campaigns and train “threatened” bloggers on Internet security. We don't force bloggers to think in a particular way, however, if a blogger initiates a campaign to protest against the limited access to running water in Yaounde, he will certainly get the support of other bloggers once he informs the CBA of his campaign. We are not a thought movement, but we encourage the emergence of opinion leaders, each within his domain.

GV: What is the profile of the typical Cameroonian blogger?

FN: Jeune, entre 20 et 35 ans en moyenne, financièrement instable, grande gueule, cultivé.

 FN: Young, between 20 and 35 years of age on average, financially unstable, very outspoken and cultured.

GV: What is your assessment of the Cameroonian blogosphere?

FN: Il y a trop peu de blogueurs en ce moment. Et encore moins qui sont vraiment influents dans leurs domaines. Trop de blogs généralistes, peu de blogs spécialisés.

FN: There are very few bloggers at this time, and even fewer who are truly influential in their domains. We have too many general blogs and very few specialized blogs.

GV: There are many who think that the Cameroonian blogosphere is slow to take off because it is inward-looking.

FN: C’est un avis que je respecte, mais que je ne partage pas. Et ça dépend de ce qu’on appelle décoller. Notre pays est l’un de ceux qui pratiquent les coûts de connexion les plus chers en Afrique, pour un service pourri. Internet est encore classifié comme objet de luxe ou utilitaire. Bloguer au Cameroun est un luxe que peu peuvent se permettre.

FN: I respect that point of view but I don't share it. And, it depends on what we mean by take off. Our country has one of the most exorbitant Internet connection costs in Africa, along with a rotten service. The Internet is still classified as a luxury or a utilitarian object. Blogging in Cameroon is a luxury that only a very few can afford.

GV: How do you explain the fact that many Cameroonian bloggers living in Cameroon are recognized internationally but are not well known in Cameroon?

FN: Ma réponse se trouve dans mon propos précédent. Avec un taux de pénétration de moins de 5% comment voulez-vous être connu ? La notion de « blog » elle-même n’est pas encore passée dans les habitudes, Facebook ou les sites de rencontre sont plus ancrés dans l’imaginaire collectif. Mais tout ça va changer, et je suis fier de voir autant de blogueurs camerounais faire avancer le mouvement. 

FN: My answer is in my previous statement. How can you be known in a country that has an Internet penetration rate of less than 5 percent? The concept of a “blog” is not yet part of our habits; Facebook and Internet meeting sites are much more anchored in the collective imagination. But all this will change, and I am proud to see so many Cameroonian bloggers helping the movement go forward.

GV: Your blog posts are usually republished by Cameroonian newspapers. Can we deduce from this that there is close collaboration between traditional journalists and bloggers in Cameroon?

FN: Collaboration ? Non, il y a même de la rivalité, les journalistes étant dans l’état d’esprit que nous venons leur arracher le pain de la bouche, ce qui est faux. Chaque blogueur est particulier et son travail a la couleur qu’il lui donne. Je ne fais pas de l’information, ni de l’actualité, je fais des chroniques, avec un traitement décalé. Certains responsables de journaux m’ouvrent leurs colonnes parce que mes textes je les soigne, et j’ai un lectorat de plus en plus croissant qui est le gage de la qualité de mes textes. Que veut un directeur de publication si ce n’est faire lire son journal, alors, pourquoi cracher sur du contenu potentiellement vendable sans que cela n’empiète sur la ligne éditoriale. Les plus « open minded » me passent un coup de fil et en fonction de la qualité du journal je décide de collaborer ou non.

 FN: Collaboration? No. There is even rivalry, with journalists in a state of mind that we've come to threaten their livelihood, which is not true. Each blogger is unique and his work takes the direction that the blogger wants. I don't do reporting or news but write opinion pieces after the fact. Some newspapers open their pages to me because my texts are well written and I have an ever-growing readership which is a guarantee of quality. After all, what does a newspaper publisher want other than having his newspaper read? So why spit on content which is potentially sellable and which does not infringe on the newspaper’s editorial policy? The more open-minded journalists call me, and depending on the quality of the newspaper, I decide to collaborate with them or not.

GV: What does your crystal ball tell you about the future of the Cameroonian blogosphere?

FN: Nous sommes l’avenir, et cet avenir nous l’écrivons au présent, maintenant. 

FN: We are the future, and we are writing that future now. 

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