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Tunisia: Dismissed Student Activists on Hunger Strike for the Right to Education

A total of 158 Tunisians and their friends from around the world went on hunger strike for a day today (March 26) in solidarity with five students who have been on hunger strike since February 11 in Tunisia.

The initiative has been orchestrated on a Facebook group [Fr] as a symbolic form of support to the students, who are members of Tunisian Students’ Union (UGET), and who have been suspended from university for their activism on campus.

According to the Facebook group:

Des etudiants en grève de la faim depuis le 11 février pour le droit aux études. Soutenons les et faisons une grève de la faim d un jour !

L'Union Générale des Etudiants de Tunisie (UGET) est confrontée depuis plusieurs années à une politique de persécution systématique de la part du pouvoir tunisien… Les jeunes syndicalistes de l'UGET sont régulièrement harcelés, tabassés, terrorisés et torturés au cours de gardes à vue en dehors de toute légalité. La police a recours à toutes sortes de violences pour obliger les responsables syndicaux à démissionner de leurs fonctions, à trahir leurs camarades et à abandonner toute action militante.
Des policiers armés gardent les entrées et arpentent les couloirs des universités depuis de nombreuses années (plus précisément depuis que Ben Ali a été désigné premier ministre du temps de Bourguiba). Voila maintenant plus de 23 ans que ces policiers, corps étranger à tout savoir et à tout enseignement, persécutent les étudiants tunisiens pour les empêcher de coller des affiches, tenir des rassemblements ou des meetings exprimant leurs revendications.
Pourtant une telle violence n'a nullement de justification. Les jeunes syndicalistes de l'UGET ne s'engagent que dans des actions pacifiques non violentes. Ils organisent souvent ces actions pour réclamer l'amélioration de leurs conditions d'études et de vie, le développement de la qualité de leur enseignement ou l'ouverture de nouvelles perspectives post-universitaires d?embauche et de recrutement. L'UGET s'engage aussi régulièrement, à côté du reste des forces démocratiques, dans la défense des libertés politiques. Il se réclame de ceux qui soutiennent les luttes sociales justes des tunisiens. Ses militants n?épargnent jamais leurs efforts quand il s'agit de solidarité avec les causes des peuples arabes et notamment celle du peuple Palestinien. Ce sont ceux là, les torts des militants de l'UGET, aux yeux d'un pouvoir dirigé par l'arbitraire et le non respect des libertés syndicales.
Le 11 février 2009, quatre militants et responsables syndicaux de l'UGET ont entamé, dans le seul et minuscule local de l'organisation 19 Rue Naplouse à Tunis, une grève de la faim illimitée. Ils exigent le droit de poursuivre leurs études supérieures et réintégrer leur faculté après avoir été injustement exclus, suite à des conseils de discipline à cause de leur engagement et de leur activité syndicale.

A day of Hunger strike in solidarity with the Tunisian Students on hunger strike since February 10th 2009.

The Tunisian Students’ Union (UGET) has, for several years, suffered systematic persecution at the hands of the Tunisian authorities…Young UGET unionists are regularly harassed, beaten, terrorized and tortured, without any respect for the law, while in police custody. The police resort to all kinds of violence to force union leaders to resign, betray their comrades, and abandon their activism. Armed police have guarded the entrances and pace the corridors of universities for many years (more precisely since Ben Ali was appointed prime minister under Bourguiba). These police officers, all-knowing foreign bodies, have been persecuting Tunisian students for more than 23 years to prevent them from hanging posters, from holding meetings and rallies to assert their demands. Such violence is unjustified … the UGET students engage only in nonviolent protest, that they organize in order to demand an improvement in their living standards and the standards of education, and for the opening of new, postgraduate job opportunities…they also organize in solidarity with Arab causes, especially for Palestinians…
February 11, 2009, five UGET union leaders, at their tiny local branch in 19 Rue Naplouse in Tunis, announced a hunger strike of unlimited duration. They are demanding the right to pursue their university studies and to be reinstated at their schools after being unjustly expelled, following disciplinary action taken as a result of their union activities.

The five students are Ali Bouzouzeya,Taoufik Louati, Aymen Jaabiri, Mohamed Boualleg, and Mohamed Soudani and they are on hunger strike to demand their return to their classes.

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Meanwhile, police are preventing people who want to support the students from entering the UGET premises where the students are on strike as seen in the video above.

Now after 43 days of hunger strike, their health is deteriorating and their lives are in danger. They have been rushed to the hospital several times and doctors ordered them to stop their hunger strike. However, they insist on continuing until they are allowed back to their universities. Despite this, the Tunisian authorities are yet to change their stance.

What will happen next? Will the Government wait for their death to intervene? Only time will answer this question.

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